Когда человек заражается вирусной или бактериальной инфекцией, здоровая иммунная система вырабатывает антитела против одного или нескольких компонентов вируса или бактерии.

Коронавирус COVID-19 содержит рибонуклеиновую кислоту (РНК), окруженную защитным слоем с белками-шипами на внешней поверхности, которые могут прикрепляться к определенным клеткам человека. Оказавшись внутри клеток, вирусная РНК начинает реплицироваться, а также включает производство белков, которые позволяют вирусу инфицировать больше клеток и распространяться по всему телу, особенно в легкие.

Хотя иммунная система потенциально может реагировать на различные части вируса, больше всего внимания уделяется шиповым белкам. Иммунные клетки распознают спайковые белки как чужеродное вещество и в ответ начинают вырабатывать антитела.

Есть две основные категории антител:

Связывающие антитела. Эти антитела могут связываться либо с белком шипа, либо с другим белком, известным как белок нуклеокапсида. Связывающие антитела можно обнаружить с помощью анализов крови, которые начинаются примерно через неделю после первоначального заражения. Если антитела обнаружены, весьма вероятно, что человек заразился коронавирусом COVID-19. Уровень антител со временем снижается после заражения, иногда до неопределяемого уровня.

Связывающие антитела помогают бороться с инфекцией, но они могут не обеспечить защиты от повторного заражения в будущем. Это зависит от того, являются ли они также нейтрализующими антителами.

Нейтрализующие антитела. Организм вырабатывает эти антитела специально против белка шипа. В лаборатории ученые наблюдали, что нейтрализующие антитела блокируют проникновение вируса в живые клетки. FDA еще не санкционировало использование теста на нейтрализацию антител, потому что для этого требуется обработка живого коронавируса COVID-19 или псевдовируса, аналогичного настоящему. Для проведения теста кровь человека смешивают с живым вирусом и инкубируют в пробирке вместе с живыми клетками для измерения убивающего действия.

В дополнение к этим лабораторным наблюдениям, исследования на людях показали, что нейтрализующие антитела, вырабатываемые против других коронавирусов, помогают предотвратить повторное заражение.

Ученые надеются, что то же самое будет и с коронавирусом COVID-19, и что нейтрализующие антитела будут блокировать передачу этого вируса от клетки к клетке у людей и обеспечивать защиту от повторного заражения как минимум на два-три месяца.

Кроме того, люди, которые полностью выздоровели от инфекции COVID-19 и имеют нейтрализующие антитела в крови, могут потенциально сдать плазму, компонент крови, содержащий антитела, чтобы помочь пациентам с COVID-19 выздороветь после болезни.